Marjah, la ciudad que nunca fue

 

Por Gareth Porter

 

Cuadro de texto:  WASHINGTON - Durante semanas, el público de Estados Unidos siguió la ofensiva más grande de la guerra de Afganistán contra lo que él se dijo era una "ciudad de 80,000 personas" así como el cubo logístico del Talibán en esa parte de Helmand.

 

Esa idea era un elemento central en la impresión global construida en febrero que Marjah era un objetivo estratégico mayor, más importante que otros centros de distrito en Helmand.

 

Resulta, sin embargo, que el cuadro de Marjah presentado por oficiales militares e informado por medios de comunicación mayores es uno de los más claras y más dramáticas piezas de desinformación de toda la guerra, al parecer apuntado levantar la ofensiva como un punto de cambio histórico en el conflicto.

 

Marjah no es una ciudad o incluso un pueblo real, sino unos racimos de casas de granjeros en medio de una gran área agrícola de que cubre mucho del Valle del Río Helmand del sur. 

 

"No es urbano en absoluto," admitió un oficial de la Fuerza de Ayuda de Seguridad Internacional (ISAF), quién pidió no ser identificado, a Inter Press Service (IPS) el domingo. Él llamó a Marjah una "comunidad rural."

 

"Es una colección de villas de granjas, con compuestos familiares típicos," dijo al oficial y agrega que las casas eran bastante prósperas para las normas afganas.

 

Richard B Scott que trabajó tan recientemente como el 2005 en Marjah como consejero en irrigación para la US Agency for International Development está de acuerdo que ese Marjah no tiene nada que podría equivocarse como siendo urbano. Es un "distrito agrícola" con una "esparcida serie de mercados de granjeros", le dijo Scott a IPS en una entrevista por teléfono. El oficial de ISAF dijo que la única población que numera decenas de miles asociada con Marjah se extiende por muchos pueblos y casi 200 kilómetros cuadrado, o casi 125 millas cuadradas.

 

Marjah nunca ha sido incorporada, según el funcionario, pero ahora hay planes para formalizar su estatus como un "distrito" real de provincia de Helmand. El funcionario admitió que la confusión sobre la población de Marjah fue facilitada por el hecho que el nombre ha sido usado para el área agrícola relativamente grande y para una localidad específica donde los granjeros se han reunido para los mercados.

 

Sin embargo, el nombre Marjah "estaba estrechamente asociado" con la localidad más específica, donde hay también una mezquita y unas tiendas.

 

Esa área muy limitada era el objetivo claro de "Operación Moshtarak" en que se comprometieron 7,500 tropas americana de la Organización del Tratado Atlántico Norte, y afganas en medio de la más intensa publicidad dada a cualquier batalla desde el principio de la guerra.

 

¿Así cómo empieza la ficción que Marjah es una ciudad de 80,000 personas? La idea se pasó hacia los medios de comunicación por los Marinos americanos en Helmand del sur. Las referencias más tempranas en historias de noticias a Marjah como una ciudad con una gran población tienen un origen común en una sesión de información dada el 2 de febrero por oficiales en el Campamento Leatherneck, la base Marina americana allí.

 

Associated Press publicó un artículo el mismo día que cita a "comandantes Marinos" como diciendo que ellos esperaron de 400 a 1,000 insurgentes para ser "agujereados" en el "el pueblo afgano del sur de 80,000 personas". Ese idioma evocó una imagen de lucha casa-a-casa en calles urbanas.

 

La misma historia dijo que Marjah era "el pueblo más grande bajo control Talibán" y lo llamó el "eje logístico de los militantes y red de contrabando de opio." Dio la cifra de 125,000 para la población que vive en "el pueblo y los pueblos circundantes."

 

ABC News siguió con una historia el próximo día en refiriéndose a "la ciudad de Marjah", diciendo que la ciudad y el área circundante "está poblada más pesadamente, urbana y densa que otros lugares que los marinos han podido hasta ahora aclarar y sostener."

 

El resto de los medios de comunicación siguió con esa imagen de una bulliciosa, urbanizada Marjah en las historias subsecuentes, usando intercambiablemente a menudo "pueblo" y "ciudad."

 

Como "Operación Moshtarak" ("Juntos") empezó, los portavoces militares americanos estaban retratando a Marjah como un centro de la población urbanizado. El 14 de febrero, el portavoz Marino americano teniente Josh, Diddams dijo que los marinos estaban "en la mayoría de la ciudad a estas alturas."

 

Él también usó idioma que conjuró imágenes de lucha urbana, refiriendo a los insurgentes que sostienen algunos "barrios."

 

En unos días en la ofensiva, algunos reporteros empezaron a referirse a una "región", pero sólo creó confusión en lugar de aclarar la materia. Un informe se refirió a "tres mercados en pueblo - qué cubre 80 millas cuadradas." Un "pueblo" con una área de 80 millas cuadrado (207.2 kilómetros del cuadrado) sería más grande que tales ciudades americanas como Washington, DC, Pittsburgh y Cleveland.

 

La decisión de levantar a Marjah como objetivo de "Operación Moshtarak" plantando la impresión falsa que es una ciudad bien-clasificada según su tamaño, no habría sido hecha independientemente por los marinos en el Campamento Leatherneck.

 

Una tarea central de "operaciones de información" en guerras de contra-insurrección es "estableciendo la narrativa COIN [contador-insurrección]", según el Manual de Campo Contra-insurrección del Ejército como revisó en 2006 bajo el General David Petraeus, cabeza del Comando Central americano. Esa tarea normalmente es hecha a través del "Cuartel General más alto" en el lugar más que en el campo, como notan los manuales.

 

El manual COIN afirma que los medios de comunicación "directamente influencian la actitud de públicos importantes hacia la contra-insurgencia, sus operaciones y la insurrección opuesta." El manual se refiere a "una guerra de percepciones, dirigida usando continuamente los medios de comunicación."

 

El general Stanley McChrystal, comandante del ISAF, estaba claramente preparando de antemano emprender tal guerra de operaciones de Marjah. En comentarios hechos justo antes que la ofensiva empezó, McChrystal invocó el idioma del manual de contra-insurrección y dice, "Esto es todo una guerra de percepciones."

 

The Washington Post informó el 22 de febrero que se pensaba mayormente que la decisión para lanzar la ofensiva contra Marjah impresionaba a la opinión pública americana con la efectividad militar americana en Afganistán mostrando que pudiera lograr una "victoria grande y fuerte." La impresión falsa que Marjah era una ciudad significativa era una parte esencial de ese mensaje.